Computador: hardware imprescindible

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En el artículo anterior nos atrevíamos a definir computador como

máquina electrónica de propósito general que se compone de elementos de hardware y de software

En esta entrega vamos a conocer esos elementos hardware citados en la definición que todo ordenador debe tener, así como las funciones teóricas que estos cumplen. En otras palabras, nos ocuparemos de los componentes electrónicos  —físicos, reales y palpables—  sin los cuales el ordenador no existiría.

 


Componentes básicos (Imagen: modificada de Wikipedia – Licencia: CC BY-SA 3.0)

 

 

Componentes de hardware

Aunque puede haber otros, como se muestra en la figura, los elementos esenciales son:

 
Hemos pretendido citar estos cuatro componentes básicos, o grupos de componentes, siguiendo su orden de importancia, pero en realidad todos son necesarios, y deben operar bien sincronizados. Vamos a intentar, usando un ejemplo, exponer sus funciones.

 

Funcionamiento teórico

Imagina que trabajamos en un despacho tradicional, anterior a la invención de las computadoras, en el que hay una mesa y una silla para sentarnos, y un armario archivador en cuyos cajones se guardan, en orden alfabético, carpetas con expedientes. Cuando necesitamos un documento, tenemos que levantarnos de la silla, ir al cajón correspondiente del archivador, buscar la carpeta de la letra adecuada, y sacarlo de ella antes de volver a la mesa. Si trabajamos con muchos documentos, esto supone hacer bastante ejercicio.

Sin embargo, con un poco de previsión, podríamos recopilar cada mañana todos los expedientes que pensáramos usar durante la jornada, y ponerlos sobre el escritorio, de manera que estuviesen ahí, al alcance de la mano. En tal caso, cuanto mayor fuera nuestra mesa, más expedientes sería posible tener encima de ella, y menos veces nos veríamos en la obligación de acudir al archivador. Es una idea estupenda que puede ahorrarnos muchos paseos, y por eso se la hemos comentado a un par de personas que trabajan también en despachos como el nuestro. Una de ellas nos ha dicho que tengamos cuidado al poner en práctica nuestro plan, porque corre el rumor de que el personal de limpieza de la oficina tira a la basura todos los papeles que encuentra sobre las mesas de los despachos al final del día. Así que quizá deberíamos, antes de marcharnos a casa, recoger esos documentos y devolverlos a sus carpetas y cajones del archivador, y volverlos a sacar al día siguiente.

En un computador, el procesador sería el componente que realiza el trabajo, como nosotros en el despacho, ya que es el cerebro de la máquina. Las unidades de memoria, la memoria de acceso aleatorio o RAMLa memoria de acceso aleatorio se utiliza como memoria de trabajo de computadoras para el sistema operativo, los programas y la mayor parte del software. En la RAM se cargan todas las instrucciones que ejecuta la unidad central de procesamiento (procesador) y otras unidades.
Random Access Memory → RAM
, es el escritorio ante el cual nos sentamos, que será mejor cuanto más grande, porque los controladores de todos los dispositivos de hardware, así como los programas que usamos se cargan primero en la memoria, de forma análoga a cuando ponemos los expedientes sobre el escritorio por la mañana. Su principal ventaja radica en que se puede escribir y leer en ella sin seguir un orden fijo —por eso decimos que es de «acceso aleatorio»— del mismo modo que podemos coger de la mesa cualquiera de los papeles que tengamos encima, aunque no estén debidamente ordenados. Es, por tanto, algo que funciona muy rápido. Pero si bien se dice que el personal de limpieza del despacho tira los documentos que haya sobre el escritorio, aunque nadie sepa si es verdad o solamente un rumor, podemos estar seguros de que el contenido de la RAM se elimina cuando apagamos el equipo y este no recibe electricidad, por lo cual necesitamos un disco duro u otro medio de almacenamiento para guardar —como en el archivador con cajones— los datos de forma permanente.

Por último, tenemos los dispositivos de entrada y salida, también imprescindibles, porque de algún modo tenemos que alimentar de información al equipo y poder recuperarla después. En nuestro ejemplo del despacho sería algo que no hemos mencionado, como el lápiz o el bolígrafo y el papel que empleamos para escribir, o las gafas que quizá necesitemos para leer. En un ordenador, los dispositivos habituales para introducir datos son el teclado y ratón, mientras que el monitor constituye el dispositivo principal de salida. En un smartphoneteléfono inteligente (gralm. móvil)
smart telephone → smartphone
o una tablet«tableta»: computadora portátil plana, de tamaño algo mayor que un teléfono móvil, con pantalla táctil (se puede interactuar con ella usando los dedos o un estilete)
tablet computer → tablet
, la pantalla táctilUna pantalla táctil es una pantalla que mediante un toque directo sobre su superficie permite la entrada de datos y órdenes al dispositivo, y a su vez muestra los resultados introducidos previamente como en cualquier pantalla normal.
Touch Screen
cumple ambos papeles, de entrada y de salida, aunque también suelen contar con micrófono, cámara, altavoz, etc.

Si bien en el mercado existen otros periféricos que permiten la entrada o la recuperación de información, como un escánerEl escáner es un aparato o dispositivo utilizado en medicina, electrónica e informática, que explora el cuerpo humano, un espacio, imágenes o documentos. El escáner digital traduce la información a datos computerizados.
scanner
, para introducir imágenes en el computador, por ejemplo, o la impresora que nos permite obtener copias en papel, generalmente no se consideran esenciales, ya que solo afectan a nuestra mayor o menor comodidad para usar el computador, y este puede funcionar perfectamente sin ellos. Pero pueden serlo en algunas circunstancias. El locutor de un programa de radio onlineen línea: en la Red, conectado
on line
quizá considere que un micrófono es más útil que un teclado, ¿verdad? Aunque no pensará lo mismo el escritor del guión. En cualquier caso, nada impide que el computador de la emisora tenga ambas cosas, y otras muchas más: ratón, impresora, escáner, videocámara, altavoces… Queremos decir con esto que solo son imprescindibles aquellos dispositivos que nos permitan comunicarnos con la máquina, y siempre en virtud del tipo de trabajo que pretendamos hacer con ella.

 

Conclusión

Ateniéndonos exclusivamente al hardware, podemos considerar que una máquina es una computadora si esta cuenta con los elementos necesarios para garantizar la interactividad con el usuario (dispositivos de entrada y salida), realizar las funciones de proceso (CPULa unidad central de procesamiento o unidad de proceso central es el hardware dentro de un ordenador u otros dispositivos programables, que interpreta las instrucciones de un programa informático. El cerebro de la máquina.
Central Processing Unit → CPU
y memoria) y almacenar información de forma permanente (unidades de almacenamiento). Estos elementos son hoy en día, como ya hemos apuntado, componentes electrónicos, y no importa que se encuentren instalados en una o varias cajas conectadas entre sí por cables o sin ellos —en el caso de los computadores de sobremesa— o que formen un todo compacto —como en los portátiles y dispositivos móviles. Lo importante es que cada uno debe cumplir su función, y que todos necesitan trabajar sincronizados. Para eso comparten entre sí un lenguaje que recibe el nombre de código binario, porque está compuesto solamente de dos elementos, el cero (0) y el uno (1). Esa es la razón, también, por la cual afirmamos que un computador actual es una máquina digital.

Con lo que acabamos de añadir, podemos ampliar, o quizá precisar un poco, nuestra definición de computador:

máquina electrónica digital de propósito general que se compone de elementos de hardware y de software

 

Al código binario —y a explicar qué es una máquina digital— dedicaremos el siguiente artículo de esta serie.

 


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