¿Qué es un computador?


Hace pocos días atendimos la consulta de un lexicógrafo, una persona con una larga experiencia en la redacción de diccionarios. Quería saber si una PDA«asistente digital personal» : es un instrumento concebido inicialmente como agenda personal electrónica, para tener uso de calendario, lista de contactos, bloc de notas, etc.
Personal Digital Assistant → PDA
y un receptor de GPSsistema de posicionamiento global
Global Positioning System
, un smartphoneteléfono inteligente (gralm. móvil)
smart telephone → smartphone
, una consola de videojuegos, entre otros dispositivos de uso cotidiano que también mencionó, podían ser definidos como computadores personales. No tuvimos que pensar demasiado para decirle cuáles sí entran en esa categoría, y cuáles, en cambio, ni siquiera son computadores, entre varias razones porque es algo que solemos explicar a menudo en las primeras sesiones de nuestros cursos básicos de formación. Pero entonces caímos en la cuenta de que no solo el alumnado necesita tener claros estos conceptos, sino que también cualquier persona no relacionada profesionalmente con la informática puede encontrar dificultades a la hora de distinguir hoy en día qué es un PCComputadora personal: computador que puede ser utilizado por una sola persona
Personal Computer → PC
de otros equipos que parecen computadores, pero que realmente no lo son. Así que nos hemos propuesto escribir una serie de artículos, que inauguramos hoy, para resolver estas dudas.

personalcomputerDiseñado by Freepik

 

Como nuestro cliente tuvo la amabilidad de recordarnos, la expresión «computador personal» consta de un nombre, «computador», y de un adjetivo, «personal», lo cual parece sugerir la existencia de computadores que pueden considerarse personales, y la de otros que no. Y en cierto modo es verdad. Así que empezaremos por definir qué es un computador, para después establecer qué características permiten aplicar a algunos el adjetivo «personal».

Un poco de etimología

A veces la sabiduría, como afirmó Roger Bacon, pasa por el conocimiento de las lenguas. Así que diremos, aunque sin ninguna intención de cometer intrusismo laboral, que los términos «computador» y «computadora» son traducciones de la palabra inglesa computer, procedente a su vez del latín computare, «calcular», que hasta 1920 se aplicaba únicamente al ser humano, a la persona que hacía cálculos o contable, y que solo después empezó a utilizarse también para las máquinas que ayudaban en esta labor. En origen, por tanto, un computador era una calculadora más o menos avanzada. Hoy el concepto ha cambiado, y llamamos computador a una máquina, con la que podemos realizar diferentes tareas, que recibe, procesa y devuelve datos de cualquier tipo, no exclusivamente numéricos.

En España y Francia utilizamos la palabra «ordenador» con más frecuencia que las antes mencionadas, «computador» y «computadora», aunque las tres tienen en realidad el mismo significado. La historia de cómo se forjó ese vocablo y de su significado es curiosa, pero la dejaremos para otro día. Ahora solamente diremos que en 1954 un profesor de la universidad de la Sorbona llamado Jacques Perret propuso la palabra ordinateur, un adjetivo del antiguo francés, como traducción del término inglés «computer», y que más tarde esta denominación pasó a España. No ocurrió lo mismo con el resto de los países de Europa, ni tampoco con los de Iberoamérica, en los que se sigue utilizando «computador» o «computadora».

Las palabras «ordenador» e «informática» no son, aunque lo parezca, de uso universal. La primera deriva del francés, y solo se utiliza en Francia y España; la segunda, del alemán, y es corriente en gran parte de Europa, pero no en los países americanos, ni siquiera de habla hispana

Al igual que sucede con «computador» y «ordenador», tampoco las palabras que usamos para referirnos a las ciencias que se ocupan de las computadoras son las mismas en diferentes lenguas o a un lado y otro del Atlántico. En España, y en otros países europeos, se suele hablar de Informática, del alemán Informatik, término acuñado por Karl Steinbuch en 1957. En los países de habla inglesa, así como en los de casi toda América, los términos más utilizados son Computer Science (Ciencias de la Computación) y Computing (Computación), que engloba diversas especialidades: Computer Engineering (Ingeniería de computadoras, en España llamada Ingeniería Informática), Software Engineering (Ingeniería del Software), Information Systems (Sistemas de Información) e Information Technology (Tecnologías de la Información).

En esta serie usaremos el término «computador», que comparten el mayor número de hispanohablantes, pero también «ordenador», porque las consideramos palabras sinónimas, y nos gusta pensar que los informáticos podemos contribuir de algún modo a enriquecer nuestro idioma. También utilizaremos, por las mismas razones, «computación» e «informática» con igual significado, para referirnos a esta disciplina que abarca todas las ciencias y tecnologías relacionadas con el diseño, la programación y el uso de computadores.

Hacia una definición de computador

Una de las estrategias de aprendizaje que a menudo resulta muy efectiva consiste en acercarse a una disciplina de forma aproximada al principio y, poco a poco, como en círculos concéntricos, ir profundizando en ella hasta lograr su dominio. Es la que vamos a adoptar en este momento. Así que ofreceremos una primera y poco precisa definición  —que más tarde iremos depurando— de computador:

máquina electrónica de propósito general que se compone de elementos de hardware y de software

Con «propósito general» queremos indicar lo ya dicho en un párrafo anterior:  que los computadores actuales no tienen por qué ser calculadoras, como lo eran antaño. En realidad, ni siquiera deben tener una función única ni específica, sino que les exigimos una versatilidad pocas veces disponible en un aparato de cualquier índole. Pero es que todos sabemos, aunque solo sea por experiencia, que con un computador puede hacerse casi cualquier cosa, y no vamos a conformarnos con menos.

En cuanto a los demás términos empleados en esta definición, intentaremos explicarlos en seguida.

Hardware

Utilizamos la palabra inglesa hardware para designar en conjunto todos los instrumentos físicos que conforman la máquina. Se trata de objetos reales, palpables, fabricados en diversos materiales que pueden variar según la tecnología vigente. Actualmente, el término abarca multitud de componentes electrónicos, aunque también las cajas o carcasas, los cables, y demás elementos físicos de una computadora.

Quizá sea conveniente aclarar que la electrónica es una rama de la física y de la ingeniería que estudia y construye sistemas cuyo funcionamiento se basa en la conducción y el flujo de electricidad, y que al definir un computador como una máquina electrónica, estamos diciendo que sus componentes básicos de hardware son circuitos electrónicos, y no simplemente mecánicos.  Esto no fue siempre así. Los máquinas de calcular precursoras de las actuales computadoras, algunas anteriores al siglo XX, estaban formadas por poleas, rodillos, engranajes, etc., y las que se fabricaron durante la segunda guerra mundial, e inmediatamente después, aunque ya usaban la electricidad, tenían tantos componentes eléctricos como mecánicos, razón por la cual solían ocupar la planta entera de un edificio y tener un peso de varias toneladas.

Los avances en electrónica, y el consiguiente descenso de precios de los equipos, han propiciado la expansión de la informática

Con el invento del transistor«resistor de transferencia»: dispositivo electrónico semiconductor utilizado para entregar una señal de salida en respuesta a una señal de entrada. Cumple funciones de amplificador, oscilador, conmutador o rectificador
transfer resistor→transistor
(1954), y después del circuito integrado o microchipCircuito integrado, también conocido como chip («patata frita»), es una estructura de pequeñas dimensiones de material semiconductor, normalmente silicio, de algunos milímetros cuadrados de superficie, sobre la que se fabrican circuitos electrónicos generalmente mediante fotolitografía y que está protegida dentro de un encapsulado de plástico o de cerámica
micro chip→microchip
  (1959), que daría origen finalmente al microprocesador (1970) se fue consiguiendo reducir el tamaño, el tiempo de fabricación y el precio de los equipos, lo cual ha hecho posible la popularización de la informática. Hoy, los avances en electrónica nos ofrecen componentes de hardware incluso microscópicos. Pero sigue siendo hardware, ya que estos componentes, por grandes o pequeños que sean, tienen existencia real, hasta el punto de que es posible reducirlos a chatarra utilizando un martillo. De hecho, uno de los significados del término hardware es precisamente ese, «chatarra».

En la actualidad usamos microchips para fabricar no solo computadores, sino también otras clases de objetos, como receptores de radio y de televisión, hornos microondas, lavadoras, frigoríficos, etc. Es justo decir, por tanto, que muchos componentes de hardware no son exclusivos de la industria informática, sino compartidos por multitud de productos tecnológicos. 

Software

El vocablo software —que podríamos traducir con cierta libertad por «partes blandas»— hace referencia al conjunto de elementos intangibles, incluyendo instrucciones y datos, que se utiliza para realizar tareas con la máquina. No tiene existencia real, pues se basa en la lógica y la matemática, y no puede funcionar sin el hardware.

Pero también se da el caso contrario: sin software, el hardware no es un computador, sino un simple conjunto de objetos, ya que todo ordenador actual requiere la interacción adecuada entre el hardware, la máquina en sí, y el software, aquello que le da vida. Para utilizar una analogía religiosa, podríamos decir que en un computador el hardware es el cuerpo, mientras que el software sería el alma.

Conclusión

Hemos apuntado una definición primera de computador que, aun siendo correcta, no parece suficiente para lograr el objetivo propuesto al inicio de este artículo, ya que existen muchos dispositivos que podrían ajustarse a ella. Pero es que todavía no hemos profundizado lo bastante en el concepto de software, por un lado, ni tampoco especificado qué componentes de hardware son precisos para que consideremos que una máquina electrónica es un ordenador, por otro. A esto último dedicaremos la próxima entrega de esta serie.

 



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